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Un chêne survit depuis 13 000 ans sur une colline de Californie

C’est l’un des êtres vivants les plus vieux de la planète, mais il ne paie pas de mine : le gland de chêne de Palmer dont l’arbuste est issu a germé il y a probablement plus de 13 000 ans sur une colline de Californie, alors que la dernière ère glaciaire touchait à sa fin. Il a survécu jusqu’à aujourd’hui aux sécheresses et aux coups de foudre, non sous la forme majestueuse qu’on prête aux arbres du genre Quercus, mais sous celle d’un modeste buisson de 28 mètres par 5, ne dépassant pas 1 mètre de haut.

S’il a retenu l’attention des chercheurs, c’est parce qu’il était le seul de son espèce dans un environnement aussi sec, et à si basse altitude (336 mètres), alors que ses pareils s’épanouissent généralement entre 900 et 1 500 mètres. Les scientifiques ont fait l’hypothèse que l’ensemble des repousses émanait d’un clone unique. Une analyse génétique a montré que c’était bien le cas. Restait à déterminer son ancienneté. Impossible d’utiliser la datation au radiocarbone : les termites avaient dévoré tout le bois mort. Mais, en évaluant sa croissance annuelle à partir de cernes de branches, les chercheurs ont estimé à au moins 13 000 ans le laps de temps qui lui a été nécessaire pour coloniser le fragment de colline où il a pris racine.

Il y a peu de chance qu’il y subsiste encore longtemps : la ville est à ses pieds et grignote les alentours. Le chêne de Jurupa (du nom de la colline) surclasse en ancienneté Prometheus, un pin Bristlecone du Nevada vieux de 5 000 ans. Mais, dans sa catégorie des arbres « clonaux », il reste un jeunot par rapport à des peupliers faux-trembles de l’Utah : couvrant 40 hectares de forêt, ils sont issus d’un même système racinaire évalué à plus de… 80 000 ans.


(May et al., « PLoS One » du 23 décembre)

(Tous droits réservés à LeMonde.fr)

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Catégories :La Nature
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